23 cámaras y 800 científicos: así es como el Perseverance nos trae las fotos nunca antes vistas de Marte en su histórica misión

23 cámaras y 800 científicos: así es como el Perseverance nos trae las fotos nunca antes vistas de Marte en su histórica misión
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A lo largo de sus más de 217 días terrestres (o 211 marcianos), el rover Perseverance ha estado explorando el cráter Jezero de Marte, buscando vestigios del planeta donde antes fluyó agua y lava. Para poder realizar sus análisis, hace uso de sus siete cámaras científicas a bordo (en total son 23) que le permiten desde ver grandes distancias hasta magnificar gránulos de roca para determinar si existió vida microscópica en el Planeta.

Para poder procesar todo este material, hay detrás de la operación del rover un equipo de aproximadamente 800 científicos e ingenieros, quienes se dividen en grupos más pequeños conformados por docenas hasta 100 personas, quienes controlan cada una de las cámaras e instrumentos del Perseverance, además de coordinar las decisiones de que fotografiar.

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Las cámaras de imágenes son una gran parte de todo, usamos muchas de ellas todos los días para desarrollar ciencia. Son absolutamente fundamentales para la misión

Vivian Sun, codirectora de la primera campaña científica de Perseverance en el JPL de la NASA

Cada uno de estos aparatos cumple con una función específica para realizar sus investigaciones y han permitido mostrar impresionantes imágenes del planeta desde febrero, cuando el rover aterrizó en la superficie del planeta.

Las fotografías panorámicas

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El Perseverance cuenta con dos cámaras de navegación, junto a nueve de ingeniería que le permiten hacer uso de su conducción autónoma, mientras que en cada parada hace uso de sus dos equipos de mayor resolución, la SuperCam y Mastcam-Z para obtener el contexto del terreno a través de una vista de 360 grados.

Estas dos cámaras, se utilizan a manera de complemento para las seis adicionales del rover para evitar peligros (Hazcams), donde se distribuyen dos pares al frente que también permiten monitorear el brazo robótico en los objetivos de recolección y otras dos en la parte trasera para darle contexto en las panorámicas.

La Mastcam, que simula un par de "ojos" en el mástil del rover, se diseño con la intención de poder tomar panorámicas a color e imágenes en 3D, y cuenta con capacidad de zoom, además de poder tomar videos en alta definición.

Foto Mastcam
El rover tomó esta imagen con su cámara MastCam que se utilizó para buscar sitios de muestreo de rocas y está formada por 70 fotografías distintas, tomadas el 28 de julio de 2021

Este instrumento también funciona como un espectrómetro de baja resolución, que divide la luz que captura en 11 colores y permite a los científicos analizar un objeto en busca de pistas de sobre la composición del material que emite la luz, para luego decidir con que instrumentos analizarlo detenidamente.

Sobre esto último, está el caso del Delta Scrap, una colina captada el 17 de marzo de 2021 donde se presume existió hace mucho tiempo un río en forma de abanico, que tras ser captada por la Mastcam-Z, se decidió analizarla con más detalle con la SuperCam.

Cámaras para largas distancias

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Estas imágenes a detalle del Delta Scarp, fueron tomadas por la cámara de imágenes microscópicas remotas (RMI) de la SuperCam, desde una distancia de 2,250 metros

La SuperCam se utiliza principalmente para estudiar la mineralogía y la química, así como buscar pruebas de vida microbiana antigua. Se encuentra montada cerca de la Mastcam y puede mostrar los detalles de un objeto del tamaño de una pelota de beisbol a más de kilómetro y medio de distancia.

Esta última característica de la cámara, se utilizó para poder obtener una vista más reveladora de la escarpa, que permitió a los investigadores conocer como las rocas que aparecen fueron arrastradas por el lecho del río y pudieron llegar a la conclusión del tipo de clima en esa región.

Equipos para imágenes en primer plano

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Este es el nivel de detalle de la cámara WATSON, capturando el primer plano de una roca llamada "Foux". El área enfocada mide solamente 3.5 por 2.6 centímetros

Para la selección de muestras el Perseverance utiliza sus dos cámaras ubicadas en su brazo robótico. La primera es WATSON, (Wide Angle Topographic Sensor for Operations and eNgineering) que proporciona imágenes con gran detalle de rocas y sedimentos, analizando también sus tamaños, forma y color, aportando al mismo tiempo el contexto geológico de las muestras.

Esta misma herramienta es la que se utiliza para posicionar el taladro del rover y extraer muestras de roca, además de mostrar la imágenes de donde proviene la misma. También, WATSON es la cámara que se utiliza para generar las selfies del rover, y verificar los sistemas del robot.

También en el brazo del robot se encuentra la cámara de mayor resolución del Perseverance es SHERLOC (Scanning Habitable Environments with Raman & Luminescence for Organics & Chemicals), un instrumento que utiliza luz ultravioleta para identificar ciertos minerales en rocas y sedimentos, junto a PIXL (Planetary Instrument for X-ray Lithochemistry) que usa rayos X para determinar la comosición química de un objeto y que trabajan junto a WATSON, lo que ha permitido puedan obtener datos geológicos de roca ígnea en el cráter donde el rover hace sus análisis.

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